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Actividad Minera

Desde el siglo XVI en adelante, Chile ha estado marcado por su condición de país minero. Si en el período colonial fueron el oro y la plata los que atrajeron a conquistadores y colonos, en el siglo XIX, el cobre, el carbón y el salitre hicieron posible la expansión económica.

 

Ya en el siglo XX, el advenimiento de la gran minería del cobre transformó al país en uno de los principales productores mundiales del metal rojo. Éste, junto al carbón, el petróleo y otros minerales no metálicos, hizo de la actividad minera una de las bases de la economía nacional.

 

La minería es la principal actividad vinculada al comercio exportador (40% de las exportaciones del país). La mayor parte de esta actividad se concentra en el norte del país, en los ambientes áridos y semiáridos de las regiones de Tarapacá, Antofagasta, Atacama y Coquimbo, aunque existe una actividad importante en las regiones de Valparaíso, O’Higgins y Magallanes.

 

Minería Metálica  

 

El cobre representa el 38% de las exportaciones totales del país. En el ámbito mundial, Chile produce cerca del 30% del total de este mineral.

 

Se denomina gran minería del cobre a la que desde la nacionalización en 1971 es de propiedad estatal, administrada por Codelco. Está integrada por Chuquicamata (región de Antofagasta), que aporta el 14.4% de la producción nacional, El salvador (región de Atacama), Andina (región de Valparaíso), El Teniente (región de B. O’Higgins) y Radomiro Tomic (región de Antofagasta). En su conjunto representa el 35% de la producción nacional.

 

Otra importante empresa estatal es la Empresa Nacional de Minería (Enami) que compra concentrados y minerales a los medianos y pequeños productores para fundirlos en sus instalaciones de Paipote y Ventanas.

 

Desde mediados de la década de 1980, la propiedad de los yacimientos mineros en Chile viene experimentando un cambio sustancial, por el aumento de la inversión privada y por la presencia de capitales extranjeros. La minería privada produce el 65% del cobre chileno. Destacan La Escondida (región de Antofagasta), que produce el 22% del total nacional, Doña Ines de Collahuasi (región de Tarapacá) y La Disputada de Las Condes (con las minas de Los Bronces en la Región Metropolitana y El Soldado en la región de Valparaíso).  

 

Fundición de Paipote 
(III Región)

 

El Hierro es uno de los minerales de mayor importancia para la industrialización, por ser la materia prima básica en la elaboración de acero. La producción se concentra en la región de Atacama con numerosos yacimientos que suman el 55% de la producción nacional, siendo los principales Los Colorados y El Algarrobo. El 45% restante lo aporta la Región de Coquimbo, destacando el yacimiento de El Romeral.

 

El Manganeso es utilizado en la aleación de acero y cobre. Los yacimientos de este mineral: Corral Quemado y Los Loros, se encuentran en la región de Coquimbo.

Otros minerales metálicos explotados en nuestro país son el oro, la plata, el molibdeno, el plomo y zinc.  

 

Minería no metálica  

El salitre fue el principal mineral de Chile desde fines del siglo XIX hasta la década de 1930. En la actualidad se mantiene en funcionamiento sólo la oficina y planta procesadora de María Elena (región de Antofagasta), perteneciente a la Sociedad Química y Minera de Chile (Soquimich).

 

Los principales yacimientos de azufre en Chile son los de Tacora, Chapiquiña, Guallatiri, localizados en la región de Tarapacá, y Aucanquilcha en la región de Antofagasta.

La caliza (carbonato de calcio) se explota en la isla Guarello (región de Magallanes), la que es transportada hasta la usina de Huachipato, donde es utilizada en la producción de acero.  

 

Combustibles Minerales  

La leña y el carbón vegetal están entre los primeros recursos energéticos; pero el agotamiento irreversible de este último recurso marcó su decadencia y su reemplazo por el carbón mineral en el siglo XIX, y más tarde por el petróleo y gas natural.

 

En Chile es posible distinguir tres zonas carboníferas: Concepción – Arauco, Valdivia – Chiloé y la zona de Magallanes. Los yacimientos de la zona de Concepción están a cargo de la Empresa nacional del Carbón (Enacar), la cual tiene a su cargo los yacimientos de Lota y Trongol. La región de Los Lagos presenta los yacimientos de Catamatun y Pupunahue, y en la zona de Magallanes destaca el de Pecket, perteneciente a la Compañía Carbonera de Chile (Cocar).

 

La producción de petróleo en Chile es muy variable. En la actualidad sólo logramos abastecernos del 11% de nuestras necesidades, debiendo importar el resto del consumo interno. La totalidad del petróleo que se extrae en Chile procede de la Región de Magallanes. Existen refinerías en la región de Valparaíso (Concon) y del Biobío  (Petrox).